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Definición

La congelación es la presencia de agua congelada en los tejidos corporales. Al igual que las quemaduras , las lesiones por congelación pueden clasificarse según la gravedad. La congelación de primer grado es la más leve, y la congelación de cuarto grado es la más grave. Puede ocasionar la pérdida de la parte del cuerpo afectada.

Las partes más comunes del cuerpo que puede congelarse incluyen:

  • Dedos de las manos
  • Dedos de los pies
  • Orejas
  • Nariz
  • Manos
  • Los pies
  • Labios
  • Espinillas
  • Mejillas
  • Córneas

Piel Congelada

Imagen informativa de Nucleus

Copyright © Nucleus Medical Media, Inc.

Causas

La congelación ocurre cuando la piel está expuesta a temperaturas muy bajas. Esto puede causar que el tejido del cuerpo se congele. Se forman cristales de hielo dentro de la parte del cuerpo congelada, y la sangre no puede fluir adecuadamente a través del tejido congelado. Esto ocasiona que el tejido congelado quede privado de sangre y oxígeno. La combinación de congelación y falta de oxígeno causa daño o la muerte del tejido. Si se administra calor, también se podría provocar la muerte del tejido.

Factores de riesgo

Los factores que incrementan su probabilidad de sufrir congelamiento son:

  • Exponerse a temperaturas heladas sin el abrigo adecuado
  • Temperatura corporal baja ( hipotermia )
  • Edad: muy jóvenes o ancianos
  • Personas sin hogar
  • Fatiga
  • Antecedentes de lesiones previas por climas fríos
  • Exposición al frío de mucha altitud
  • Trabajar en condiciones heladas
  • Participar en deportes invernales o en lugares elevados
  • Usar ropa húmeda
  • Sufrir de una afección que altere su estado mental, como:
  • Incapacidad para moverse
  • Consumo de drogas que provocan la constricción de los vasos sanguíneos (como la nicotina )
  • Afecciones médicas, como:
    • Desnutrición
    • Problemas de la tiroides
    • Infección
    • Enfermedad de los vasos sanguíneos
    • Artritis
    • Diabetes

Síntomas

Los síntomas incluyen:

  • Hinchazón
  • Enfriamiento o endurecimiento del tejido
  • Torpeza
  • Apariencia cerosa de la piel
  • Rango de color de rojo a blanco y azul, dependiendo de la gravedad
  • Ampollas que pueden llenarse con líquido claro o sangrante
  • Adormecimiento, picazón, ardor, hormigueo
  • Dolor articular

Diagnóstico

El médico le preguntará acerca de sus síntomas y antecedentes clínicos. Se le realizará un examen físico. Usualmente el diagnóstico se basa en los síntomas y hallazgos resultantes de la exploración.

Tratamiento

El tratamiento ideal es volver a calentar la zona rápidamente en un baño de agua tibia (100 a 110° F). Si se vuelve a calentar lentamente, se puede generar más daño en el tejido.

Si usted está congelado y no puede conseguir ayuda médica:

  • Trate de llegar a un lugar tibio y envuélvase con mantas.
  • No ponga nieve o agua caliente en el área lesionada.
  • No frote las áreas afectadas.
  • Meta sus brazos en sus axilas para tratar de calentarlos.
  • De ser posible, use agua tibia (aproximadamente a 105° F [40° C]) para volver a calentar el área congelada.
  • Evite volver a congelar el área afectada. Esto puede resultar en lesiones más graves.
  • Si camina sobre los pies y los dedos afectados, puede provocar daños. Puede ser más importante encontrar refugio.
  • Beba líquidos calientes.
  • Evite el alcohol y los tranquilizantes.
  • Cubra el área lastimada con una tela limpia hasta que consiga ayuda médica.
  • El volverse a calentar puede ser muy doloroso. Para aliviar el dolor tome:
    • Aspirina
    • Paracetamol (Tylenol)
    • Ibuprofeno (Advil, Motrin)

Si puede recibir asistencia médica, el tratamiento puede incluir su traslado a un lugar más cálido y envolverlo en mantas. Se puede sumergir la parte del cuerpo lesionada en agua tibia (no caliente).

Otros tratamientos pueden incluir:

  • Abrir y vaciar las ampollas.
  • Tomar antibióticos.
  • Tomar medicamentos analgésicos.
  • Mantenga la parte lesionada del cuerpo a la altura de su corazón.
  • Recibir un refuerzo de la vacuna contra el tétanos .
  • Recibir terapia de oxígeno hiperbárico . Para este tratamiento se usa una cámara especial con mayor presión que la normal. Ayudará a restablecer el flujo sanguíneo y recuperar el tejido.
  • Amputación toda la parte del cuerpo afectada o de un fragmento de ella. Puede ser necesario para los casos graves de congelación.

Si se le diagnostica congelación, siga las indicaciones de su médico.

Prevención

Para ayudar a prevenir la congelación, vístase adecuadamente cuando salga fuera en un clima frío. Por ejemplo:

  • Cubra su cabeza, cara, manos y pies adecuadamente.
  • Use capas de ropa.
  • Utilice materiales que brinden buen aislamiento. Deberían alejar impedir el contacto de la piel con la humedad (p. ej., lana, poliéster, polipropileno).
  • Asegúrese de vestir un material a prueba de agua y manténgase seco.
  • Evite tomar alcohol cuando haya clima frío.

RESOURCES:

American Academy of Family Physicians
http://www.aafp.org

National Library of Medicine
http://www.nlm.nih.gov

CANADIAN RESOURCES:

About Kids Health
http://www.aboutkidshealth.ca

Health Canada
http://www.hc-sc.gc.ca

References:

Bjerke HS, Tevar A. Frostbite. Emedicine website. Available at: http://www.emedicine.com/med/topic2815.htm .

Conn's Current Therapy 2001 . 53rd ed. WB Saunders Company; 2001.

Emergency Medicine: Concepts and Clinical Practice . 4th ed. Mosby-Year Book; 1998.

Mechem CC. Frostbite. Emedicine website. Available at: http://www.emedicine.com/emerg/topic209.htm .



Last reviewed septiembre 2012 by Peter Lucas, MD

Please be aware that this information is provided to supplement the care provided by your physician. It is neither intended nor implied to be a substitute for professional medical advice. CALL YOUR HEALTHCARE PROVIDER IMMEDIATELY IF YOU THINK YOU MAY HAVE A MEDICAL EMERGENCY. Always seek the advice of your physician or other qualified health provider prior to starting any new treatment or with any questions you may have regarding a medical condition.

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